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Fighting timber trafficking in Senegal: will President Sall's new measures make a difference?
11 September 2015

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Every year, Senegal loses 40 000 hectares of forest, especially in the Casamance region where timber trafficking has increased. To address this, Senegalese President Macky Sall announced a number of new measures on 24 July 2015.

Deemed courageous by environmental organisations, these measures include the immediate and countrywide suspension of issuing timber licences; the mobilising of defence and security forces; the recruitment of 400 officials for the Department of Water and Forestry; and new tighter penalties for offenders. 

From the onset, however, implementing these measures in Casamance seems to be more difficult than expected.

The analysis in this ISS Today is based on field research conducted in Casamance in March 2015 and phone interviews in August. Casamance, which includes the regions of Ziguinchor, Kolda and Sédhiou, is located in the south of Senegal. The area is home to the country’s most important forest reserves, and is one of the main contributors of wood fuel (which includes firewood, chips and sawdust) and softwood lumber. This sector is also hugely important from an employment perspective.

In addition to the legal logging, the forests of Casamance have also seen a great deal of illegal logging. According to the Department of Water and Forestry of Ziguinchor, Casamance loses dozens of hectares of forests every year to illegal and abusive exploitation.

On 4 August, the Senegalese News Agency announced that 20 000 illegally logged tree trunks were recently discovered in Casamance. This figure does not include the thousands of illegally logged trees from Casamance that are trafficked north to neighbouring countries and China.

Implementing these measures in Casamance might be more difficult than expected
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In fact, the illegal logging of Casamance’s forests has grown to an intricate network of international timber trafficking. This happens mainly in the areas bordering Gambia and involves the local population, some factions of the Movement of Democratic Forces of Casamance (MFDC) and some Gambian citizens. The forests in the district of Sindian, and the departments of Bounkiling and Medina Yoro Foula, which border with Gambia, are the most affected. This trafficking is believed to be fuelled largely by Chinese sawmill operators in Gambia.

Such trafficking also seems to be taking place, albeit to a lesser extent, in the South of Casamance – particularly at the border with Guinea-Bissau. Logging is illegal in the forests of Bissine and Bayottes, located in Ziguinchor, yet they seem to be the worst affected. Only the forests located in Oussouye, which are used as a place of worship by the vast majority of animists in Casamance, have been spared – at least for now. The targeted woods are mainly teak, vene and caïlcédrat.

There are three main reasons behind the worsening of this situation. The first is related to the insecurity caused by the armed conflict, which started in 1982, between the MFDC and the Senegalese army. The fighting, rebel groups and land mines have resulted in widespread displacement of the local population. The limited presence of government in those areas, which have been abandoned by the population, is an important driving force of the development of timber trafficking.

The second factor is the lack of resources and capacity of government officials. The Department of Water and Forestry, which is tasked with protecting the environment, often lacks the human and material resources needed to carry out their mission. For instance, there is only one Water and Forestry official in charge of surveillance in the district of Sindian. Ongoing insecurity, resulting from conflict in the area, often prevents these agents from overseeing dangerous areas.

The third factor is related to the deteriorating socio-economic situation in the region. This has been partly caused by the armed conflict. The regions of Ziguinchor, Kolda and Sédhiou are among the poorest in Senegal and have an unemployment rate that exceeds the national average. For a large part of the population, illegal logging is therefore a main source of revenue. For every 30 logs delivered, a young person engaged in this traffic might receive one motorcycle, which is often used as a taxi.

The consequences of illegal logging are already being felt. Disrupted rainfall patterns and soil erosion have resulted in bad crop yields, which add to growing poverty. This situation is a major contributing factor to an exodus away from these rural areas, and has driven young people especially to contemplate illegal immigration.

Military and legal means alone will not be enough to stop timber trafficking
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In addition, the ongoing depletion of forestry resources has, at times, been a source of conflict. Besides the tensions between technical service officers and offenders as well as between farmers and herders, villages might also compete over access to resources. The scarcity of forestry resources might increase these conflicts.

Against this backdrop of insecurity, poverty, inadequate state services and the apathy of neighbouring countries, the measures announced by President Sall will be difficult to implement.

Firstly, the suspension of issuing timber licences could lead to a loss of jobs at sawmills and joineries. This, in turn, could fuel the ongoing trafficking. The sector should be re-organised in collaboration with loggers, and Senegalese authorities should provide plans to guarantee an income for those who might lose their jobs.

Secondly, while the government decision to increase the staff of the Department of Water and Forestry is commendable, the value of additional human resources will be limited without the required equipment. A recent attack on a guide and a security guard in the forest of Medina Yoro Foula by armed traffickers is one example.

Furthermore, collaboration with Gambian and Guinea Bissau authorities remains critical to strengthen border control, and to better regulate the export of wood to these countries.

Finally, Sall’s new strategy will only be effective in a peaceful and secure environment. As a matter of urgency, timber trafficking should be included in discussions with the rebel groups during ongoing peace talks. The aim would be to prevent possible armed clashes that could jeopardise the peace process.

Military and legal means alone will not be enough to stop timber trafficking. The success of Sall’s new measures will depend greatly on improvement in socio-economic conditions for the local population, the strengthening of state services, cooperation with neighbouring countries and changes in the security situation.

Paulin Maurice Toupane, Junior Researcher, Conflict Prevention and Risk Analysis Division, ISS Dakar

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Lutte contre le trafic de bois au Sénégal: les nouvelles mesures du Président Sall seront-elles efficaces?

L’État du Sénégal perd chaque année 40 000 hectares de forêt, surtout en Casamance où un trafic illégal international du bois s’est développé. Pour faire face à ce problème, le président de la République, Macky Sall, a annoncé, le 24 juillet 2015, la prise de mesures jugées courageuses par les organisations de défense de l’environnement. Elles consistent en la suspension de la délivrance des permis de coupe de bois sur l’ensemble du territoire, de la mobilisation des forces de défense et de sécurité, du recrutement de 400 agents des Eaux et Forêts et du durcissement des peines.

Cette analyse, basée sur une recherche de terrain menée en Casamance en mars 2015 et sur des entretiens téléphoniques, montre que la mise en œuvre de ces décisions s’annonce difficile dans le contexte de cette zone.

Espace géographique situé dans le sud du Sénégal et comprenant les régions de Ziguinchor, de Sédhiou et de Kolda, la Casamance abrite les réserves forestières les plus importantes du pays. Les arbres qui y sont prélevés alimentent en partie le marché national en bois de chauffe et en bois d’œuvre. Ce secteur constitue donc une source d’emplois pour bon nombre de personnes au niveau national et local.

À côté de cette exploitation légale, les forêts de la Casamance sont aujourd’hui victimes de coupes illicites de bois. Selon les services des Eaux et Forêts de Ziguinchor, ce sont des dizaines d’hectares de massifs forestiers qui disparaissent chaque année du fait d’une exploitation illégale et abusive du couvert végétal.

La mise en oeuvre effective des mesures s’annonce difficile dans le contexte de la Casamance
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Le 4 août, l’Agence de presse sénégalaise annonçait la découverte de 20 000 troncs d’arbres abattus frauduleusement. Ce chiffre ne prend toutefois pas en compte les milliers de troncs coupés de façon illicite qui prennent la direction du nord du pays, des pays limitrophes et de la Chine.

Particulièrement pratiqué dans les zones frontalières avec la Gambie, notamment dans commune de Sindian et les départements de Bounkiling et de Médina Yoro Foula, ce trafic est l’œuvre des populations autochtones, de certaines factions du Mouvement des forces démocratiques de la Casamance (MFDC) et de citoyens gambiens.Il serait commandité par des Chinois détenant des scieries en Gambie.

Un tel traffic serait également en cours dans le sud de la Casamance, notamment à la frontière avec la Guinée Bissau, mais dans une moindre mesure. Les forêts classées de Bissine et des Bayottes, dans le département de Ziguinchor, seraient les plus touchées. Seules les forêts sacrées, lieux de culte d’origine animiste très nombreux en Casamance, notamment dans le département d’Oussouye, sont pour le moment épargnées. Le bois visé est principalement le teck, le vène et lecaïlcédrat.

Trois facteurs sont à l’origine de l’aggravation de ce phénomène. Le premier est lié à l’insécurité provoquée par le conflit armé opposant le MFDC et l’armée sénégalaise depuis 1982. De nombreuses zones ont été désertées par les populations à cause des combats ainsi que de la présence de mines et de groupes rebelles. L’intervention de l’État y est limitée, favorisant ainsi le développement du trafic de bois.

Le deuxième concerne l’impuissance de l’administration. Les services des Eaux et Forêts chargés de la protection de l’environnement disposent de peu de moyens humains et matériels pour mener à bien leur mission. À titre d’illustration, il n y aurait qu’un seul agent des Eaux et Forêts dans la communauté de Sindian, située dans le département de Bignona, à Ziguinchor. À cela s’ajoute la situation d’insécurité qui empêche ces agents de couvrir les zones jugées dangereuses.

Les moyens militaires et juridiques annoncés ne sauraient à eux seuls mettre fin au trafic de bois
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Le troisième facteur est lié à la détérioration de la situation socio-économique, due en partie au conflit armé. Les régions de Ziguinchor, de Sédhiou et de Kolda font en effet partie des zones les plus pauvres avec un taux de chômage qui dépasse la moyenne nationale. L’exploitation du bois constitue donc pour une bonne partie de la population la principale source de revenus.

Les jeunes impliqués dans ce trafic recevraient, pour chaque lot de 30 troncs d’arbres livrés, une moto Jakarta, souvent utilisée comme moto-taxi.

Les conséquences de la déforestation sont déjà perceptibles. Le dérèglement des pluies et l'érosion des sols engendrent de mauvais rendements agricoles, accentuant ainsi la situation de pauvreté. Ce qui favorise l’exode rural et pousse certains jeunes à l’immigration clandestine.

La raréfaction des ressources forestières en Casamance entraîne aussi parfois des conflits. Outre ceux qui se produisent entre agents des Eaux et Forêts et délinquants ainsi qu’entre agriculteurs et éleveurs, des litiges pourraient survenir entre communautés villageoises pour l’accès aux ressources forestières, accentuant les différends déjà existants.

Dans ce contexte marqué par l’insécurité, la pauvreté, l’impuissance des services de l’État et la passivité des pays voisins concernés, la mise en œuvre des mesures annoncées par le président Macky Sall s’annonce difficile. Quatre raisons principales peuvent être évoquées.

D’abord, la suspension de la délivrance des permis de coupe de bois, en réduisant l’activité légale, pourrait conduire au chômage le personnel de scieries et de menuiseries, risquant ainsi d’alimenter le trafic. Une réorganisation du secteur en collaboration avec les exploitants forestiers est donc nécessaire. Il est aussi important pour le Sénégal de mettre en œuvre des projetsde substitution susceptibles de garantir des revenus aux populations impliquées dans ce trafic.

Ensuite, le renforcement des services des Eaux et Forêts en moyens humains tel que prévu par les nouvelles mesures est louable. Cependant, l'agression le 21 août dernier, dans la forêt de Medina Yoro Foula, d’un guide forestier et d’un agent de sécurité de proximité par des trafiquants armés, révèle l’urgence de doter ces derniers d’équipements appropriés (armes, véhicules, matériels de communication, etc.).

Par ailleurs, une collaboration avec la Gambie et la Guinée Bissau est nécessaire pour renforcer le contrôle des frontières et mieux réglementer l’exportation du bois dans ces pays.

Enfin, cette nouvelle politique ne pourra être efficace que dans un climat sécuritaire apaisé. La question du trafic de bois devrait être abordée avec les factions rebelles dans le cadre des discussions de paix en cours. Cela permettrait d’éviter d’éventuels accrochages armés qui pourraient remettre en cause le processus de paix.

Les moyens militaires et juridiques annoncés ne sauraient ainsi à eux seuls mettre fin au trafic de bois. La réussite dépendra de l’amélioration des conditions socio-économiques, du renforcement des services de l’État, de l’implication des pays voisins concernés et de l’amélioration de la situation sécuritaire.

Paulin Maurice Toupane, Chercheur Junior, Division Prévention des conflits et analyse des risques, ISS-Dakar

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